ACTÚAN COMO TERMORREGULADOR

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¿Por qué tienen rayas las cebras?

Una de las preguntas fascinantes de la naturaleza es por qué las cebras tienen sus características rayas. Científicos de la Universidad de Los Ángeles, en California, asocian su número y densidad a la temperatura del entorno en el que viven las cebras.

Cebras
Imagen de unas cebras | Brenda Larison/UCLA

En un trabajo publicado en la revista 'Open Science', de la Royal Society, los investigadores sostienen que la asociación entre la creación de bandas y la temperatura representa múltiples beneficios, incluyendo el control de la temperatura corporal cebras y la protección de enfermedades propagadas por insectos.

"Mientras que los estudios anteriores se han centrado normalmente en la búsqueda de mecanismos individuales, ilustramos en este estudio cómo la causa de este fenómeno extraordinario en realidad es probablemente mucho más compleja de lo que se pensaba anteriormente, y que la temperatura juega un papel importante", dijo Thomas B. Smith, profesor de Ecología y Biología Evolutiva en la UCLA y autor principal de la investigación.

En el estudio examinaron la cebra común, la más numerosa de las tres especies de cebra y que tiene una amplia variedad de modelos de raya. En las cebras de climas más cálidos, las rayas son sinuosas y cubren todo el cuerpo. En otros (especialmente los de las regiones con inviernos más fríos, como Sudáfrica y Namibia) las rayas son menores en número y son más delgadas. En algunos casos, las piernas u otras partes del cuerpo no tienen prácticamente ninguna formación de bandas.

Las cebras evolucionaron de los caballos hace más de 2 millones de años. Entre las hipótesis previas sobre las rayas, se especuló que eran para confundir depredadores, la protección contra los insectos portadores de enfermedades, el control de la temperatura corporal y la cohesión social. Aunque numerosos estudios anteriores del fenómeno se han centrado en una sola hipótesis, el nuevo estudio ha sido el primero en confrontar todas.

Analizando las cebras en 16 lugares en África y teniendo en cuenta más de dos docenas de factores ambientales, los investigadores encontraron que la temperatura fue el predictor más fuerte de las rayas las cebras. El hallazgo proporciona la primera evidencia de que el control de la temperatura corporal, o la termorregulación, es la razón principal de las rayas y los patrones que se forman.

Agencias | Madrid | 02/02/2015

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